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Review: F18A Internal VDP Card (una super scheda grafica per il TI-99/4A)

REVIEW: F18A INTERNAL VDP CARD (UNA SUPER SCHEDA GRAFICA PER IL TI-99/4A)

 Lunedì, 27 Agosto, 2012 00:00

 

Tempo fa avevamo già avuto modo di scrivere di questa bellissima scheda grafica potenziata per il TI99, ancora non ero riuscito a testarla personalmente, avevo solo  speranze di poter vedere presto l'oggetto definitivo; bene... ora ci siamo... l'ho montato e posso parlarvi della mia esperienza diretta sul banco di prova ;)

LA DOTAZIONE

Original Package F18A

 

Il Package è arrivato in una robusta scatola in Cartone, non ha impiegato molto dal giorno della spedizione (se non fosse stato per la solita dogana che fa piangere in quanto organizzazione....) ed era ben imballato con la schedina F18A in una bustina antistatica sigillata e poi ancora tutto avvolto nella classica plastica con le bolle d'aria.

In allegato alla scheda c'èra la Fattura Commerciale e un Foglio di Istruzioni molto chiaro (in Inglese) .... Ottimo, si parte già in quarta avendo le idee chiare ;)

 Nella scatola comunque troveremo:

  1. Scheda F18A
  2. Cavo Flat con connettore VGA
  3. Istruzioni (in Inglese)

 

 

Nessun software dimostrativo per le nuove caratteristiche è stato scelto in dotazione, ma non ho dubbi che presto si mostreranno software sul web  ;)

 LA SCHEDA

La scheda F18A è molto piccola come dimensioni, o meglio, è poco piu lunga del TMS9918A e visibilmente piu larga... la piedinatura della scheda è identica a quella del processore originale in modo che, credetemi, sarà veramente semplice sostituirlo. io stesso ho impiegato 10 secondi. Matthew è riuscito a semplificare al massimo questo passaggio, anche per i meno esperti. 

Sia sopra che sotto la scheda troviamo stampati il nome del progettista, costruttore e distributore (che lo ricordo è Matthew Hagerty) e il nome della scheda "F18A" seguita dalla release version, che nel nostro caso è la v1.3

Nella foto a sinistra e sul lato sinistro, prende forma il connettore a pettine per il cavo flat VGA (in dotazione) e subito in basso un altro connettore che probabilmente è una predisposizione per eventuali aggiornamenti (ma non è ufficiale...);  in basso a destra della scheda troviamo invece dei jumper che serviranno per la configurazione della F18A in base al computer sul quale verrà montata come ad esempio il numero massimo degli sprite visualizzati contemporaneamente o CPU CLK... tutti i settaggi sono comunque ben dettagliati nel foglio illustrativo.

Ricordo che la scheda F18A può lavorare indistintamente sia nel formato PAL che NTSC.

FUNZIONAMENTO e TEST

 Come già anticipato anche negli articoli precedenti l'F18A conserva tutte le caratteristiche del processore che andreamo a sostituire e del quale mantiene anche la piedinatura originale;

il processore in questione è il TMS9918A, e derivati europei 9928 e 9929, che sono utilizzati in alcuni classici Home Computer e Console, come ad esempio:

  • TI-99/4A Home Computer
  • ColecoVison Game Console*
  • ColecoVision ADAM Computer*
  • Toshiba HX-10 MSX1 Computer
  • Toshiba Pasopia-IQ MSX1 Computer
  • JVC Victor HC-7 MSX1 Computer
  • SpectraVideo 328 Computer*
  • Tomy Tutor*
  • SEGA SG-1000
  • SEGA SC-1000II (replaced a TMS9118 VDP)

Tutti questi sistemi elencati sono compatibili per poter montare l'F18A.

* Nota: Questi sistemi hanno la CPU TMS9918A saldata sulla scheda madre e quindi bisognerà dissaldare il processore grafico e poi saldarci un DIP Socket per poterci poi semplicemente connettere ad incstro la F18A.

Il Costruttore avvisa tra l'altro che non sarà possibile sovrapporre la scheda F18A al 9918A, bisognerà comunque prima dissaldarlo.


Nel mio piccolo ho potuto provare il montaggio della scheda oltre che sul TI-99/4A anche sul Toshiba HX-10 (MSX1 Computer) grazie all'Home Computer Museum di Andrea Pierdomenico che ha messo a disposizione il suo computer per effettuare la prova.

In Entrambi i casi la scheda ha dato ottimi risultati, il montaggio nell'MSX non ha portato alcuna difficoltà, inserito al posto del TMS9918A e acceso il computer, il segnale sul monitor non ha tardato a farsi valere ! ... ecco alcune foto del test su MSX:

  F18A su MSX HX10 F18A su MSX HX10
E quindi anche il montaggio e Test sul TI99:
Card F18A on TI-99/4A Card F18A on TI-99/4A Card F18A on TI-99/4A Card F18A on TI-99/4A Screen
Card F18A on TI-99/4A Screen Card F18A on TI-99/4A Screen Card F18A on TI-99/4A Screen Card F18A on TI-99/4A Screen

Non sò descrivervi il mio stupore e la mia felicità nel vedere l'immagine nitida che è uscita dal TI-99 al mio SAMSUNG LCD 24", un immagine senza paragoni rispetto tutti i collegamenti video provati in precedenza, stabile e precisa... pulita... le immagini fotografiche allegate non rendono giustizia a quello che in realtà l'occhi vede; non esiste cavo Component, o cavo RCA o Scart che eguaglia la qualità del segnale dell'F18A.

La risoluzione in uscita è di 640x480, doppia rispetto l'originale del TI99 (che è 256×192) e per ottenerla Matthew ha dovuto raddoppiare ogni singolo pixel facendoli diventare... "Grassi" (come lui stesso scrive ;))

questo è l'elenco delle caratteristiche piu importanti e che si aggiungono a quelle che il TMS 9918A già possedute rendendole in alcuni casi anche piu avanzate:

uscita analogica VGA 640x480, 60Hz
Hardware pin-compatible per la sostituzione diretta con 9918A, 9928, and 9929 VDPs
Software compatibile con 9918A VDP
Supportati tutti e 4 i modi grafici del 9918A
Modalità 80-colonne supportata
Per-tile color nella modalità testo
64 colori programmabili salezionati da una palette di 4096 colori
Modalità avanzata per la gestione degli sprite con 2, 4, or 8 colori per sprites
Tile priority over sprites on a per-tile basis
Extra attribute information per tile: flip x, flip y, transparent, and palette select
Supporto di 30 righe nel modo grafico 1 per NES display formato (32x30 caratteri)
Enhanced name table configurations to support scrolling
Horizontal and vertical scroll registers
Horizontal scan line interrupt
32 sprites possono essere visualizzati sulla stella linea orizzontale.
Sprite linking (muovere sprite multipli cambiando le coordinate di uno solo)
Gestione Enhanced sprite collision detection information
Sprite grandi, 8x8 or 16x16, selezionabili per sprite
Extra attributi per sprite: flip x, flip y
Address auto-increment selectable between +1 or +32 after a read or write
up to 25MHz CPU clock speed

Original 9918A Features Not Reproduced

External sync
External video input
Composite output
50Hz operation
4K VRAM addressing

Una cosa IMPORTANTE però rimane .....sistemare l'audio....

si perchè mentre prima tramite il cavo antenna l'audio veniva trasmesso automaticamente, ora passando per la VGA il segnale audio rimane su un canale diverso e quindi bisogna fare in modo da prenderlo dal vecchio connettore DIN e trasmetterlo ad un paio di casse amplificate stand alone o all'entrata Audio-IN della TV in caso fosse presente;

a breve pubblicherò una guida fotografica per il montaggio della scheda F18A e vi mostrerò anche la semplice soluzione per l'audio che è stata trovata, anzi in realtà ce ne sono diverse... e ve le illustrerò nell'altro articolo "GUIDA" ;)

 CONCLUSIONI

Le Conclusioni... ecco... come avrete intuito leggendo la mia recensione non posso che essere molto positivo...

riconosco che $98 dollari sono una cifra importante ma è anche vero che per avere qualche cosa che si avvicini a questa qualità bisogna comunque sborsare soldi e sarebbe comunque un qualche cosa di esterno e poco pratico... qui invece la scheda VGA l'avrete interna e vi basta un qualsiasi monitor VGA che supporti una risoluzione di 640x480... praticamente tutti ;)

L'F18A stà facendo molto rumore tra i 99ers e già qualche programmatore stà sperimentando software per poter sfruttare questa scheda... alcuni risultati già sono stati presentati, come ad esempio l'uso del TI99 ad 80 colonne anzichè a 32 come era nativamente ;)

Riguardo il packaging sono abbastanza soddisfatto, c'è solo l'essenziale ma ben imballato e documentato, certo mi avrebbe fatto piacere trovare qualche DEMO software in dotazione ma non c'è, probabilmente e giustamente, Matthew si è preoccupato di piu a farci avere un prodotto hardware il piu pulito possibile da Bug ;) ... e il software sono sicuro che arriverà...

Ad oggi ed ufficialmente non esiste l'aggiornabilità del firmware per la scheda in caso di future relase, ma già si stanno studiando varie possibilità per rendere l'aggiornamento realizzabile.

Le Istruzioni, anche se in Inglese, sono semplici chiare e complete; considerato che trovare istruzioni chiare è cosa già difficile persino in apparecchi "professionali", direi che è un gran punto di vantaggio.

Non mi resta altro che congratularmi con Matthew e ringraziarlo per il suo impegno in questo progetto... che rende felice noi 99ers ma anche tutti gli altri sostenitori dei computer F18A compatibili.

Mi sento di rilasciare un buon voto.

GRAZIE Matthew ! :D



by Ciro Barile 

 

 


 Link Utili:

 - Cronologia dello Svolgimento del Progetto

 - Ordinare ed acquistare la Scheda

 - Demo Grafica 1

 - Demo Grafica 2

 - Demo Grafica 3

 - Guida al Montaggio della scheda F18A

 - Modifica per la connessione audio con l'F18A  (Work in Progress)

 

- Articoli Precedenti:

-  F18A .... 3...2...1.... Gooooooo !!!!

- Progetto: VGA-out sul TI99 = F18A

 

 

 


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